Университеты всегда были локомотивом развития компьютерных сетей. Именно здесь первоначально возникли или нашли свое применение многие сетевые технологии, радикально изменившие бизнес. Университет Британской Колумбии (UBC, входит в число 40 крупнейших исследовательских учреждений мира) одним из первых начал осваивать высокоскоростные беспроводные сети. На сегодня сеть UBC насчитывает более 60.000 пользователей (студентов, преподавателей и административного персонала), которые занимают более 250 зданий двух университетских городков в Ванкувере и Келовне (провинция Британская Колумбия, Канада). Недавно университет закончил бета-тестирование компонентов нового решения Cisco для беспроводной сети 802.11n в рамках непрерывной программы модернизации сети для поддержки образовательных и исследовательских нужд университета. Об этом рассказывает Тед Доддс (Ted Dodds), директор университета по ИТ.
 
Тед Доддс
«Поскольку наш университет является исследовательским учреждением, для нас весьма важны возможности обмена информацией и совместной работы. Идеальным решением для нас стала бы сеть, не ставящая препятствий для взаимодействия людей друг с другом, с ресурсами и идеями. Вообще-то такая цель недостижима, но беспроводные технологии помогли нам ощутимо приблизиться к ней.
Как ни странно, обратить внимание на беспроводные сети нас побудили проблемы масштабируемости, а не совместной работы. Приблизительно в 2000 году, работая над крупномасштабным проектом сетевой инфраструктуры, мы задались вопросом: как заранее подготовить сеть к прогнозируемому непрерывному расширению? Можно было бы избрать традиционное решение и проложить кабели с запасом сверх прогнозируемых нужд, но мы понимали, что в этом случае устанавливать новые компьютеры по мере роста численности студентов удастся лишь там, где кабели уже проложены. По ряду причин, среди которых не последнее место занимает растущая популярность портативных ПК среди студентов и преподавателей, подобный подход был признан непрактичным.
Поэтому мы, взвесив все риски, вложили практически все резервные средства проекта модернизации – 5 млн долл. из выделенных на капиталовложения 30 млн долл. – в беспроводной доступ, с которым мы получаем масштабируемость без пространственных ограничений. Первоначально мы установили 1.100 точек доступа, а теперь их число превысило 2.000.
 С точки зрения директора по ИТ, беспроводная сеть стала примером удачных инвестиций. В частности (возможно, благодаря тому, что мы строго придерживались рамок бюджета и опередили график проекта на шесть месяцев), до сих пор никто не спросил меня, как нам удалось построить беспроводную сеть в масштабе университетского городка при изначально ограниченном бюджете. Разумеется, на подобный вопрос мы готовы ответить в любой момент: реализация проекта и повседневная эксплуатация системы абсолютно прозрачны для аудита. Но вопросов не возникло – люди были восхищены беспроводной системой, которую ждали и полюбили настолько, что, начав с ней работать, уже не могли от нее отказаться.
Наверное, наиболее убедительным образом это проявилось на встрече  президента нашего вуза с группой лучших абитуриентов, зачисленных в том году в университет. Она спросила их, чем наш университет больше всего их привлек, ожидая получить стандартные ответы («в университете интересная учебная программа», «нам понравился преподавательский состав» и т.п.). Вместо этого абитуриенты в один голос заявили: «Здесь у нас будет постоянный доступ в Интернет из любой точки. Мобильность – это же здорово!»
Во всем, что касается беспроводных сетей, мы были в числе первопроходцев, особенно, если принять во внимание масштаб развертывания. Но сегодня наличием базовых возможностей беспроводной связи студентов и преподавателей не удивишь:  если беспроводная связь есть у них дома и в ближайшем кафе, то она должна быть доступна и в вузе. Именно поэтому мы с большим интересом участвуем в бета-тестировании новых беспроводных устройств, в числе которых – уже применяемые в нашей сети новые контроллеры и точки беспроводного доступа Cisco стандарта 802.11n. Мы стремимся исключить привязку к месту как сдерживающий фактор для обучения, исследований и любых иных форм совместной работы, и мобильность, безусловно - значимый шаг в этом направлении.
Фундаментальный принцип открытости, исповедуемый колледжами и университетами, делает наш сектор более свободным по сравнению с большинством коммерческих предприятий и позволяет реализовать по-настоящему всеобъемлющую вычислительную среду, основа которой – беспроводная сеть. В нашем первоначальном варианте реализации, когда безопасность еще не была столь актуальной проблемой ИТ, как сегодня, мы пошли на небольшие компромиссы в отношении безопасности, отдав приоритет удобству и простоте освоения. За прошедшие десять лет мы значительно укрепили систему безопасности, и сегодня я не стал бы рекомендовать кому-либо наш прежний опыт.
Тем не менее, я полагаю, что любое предприятие сможет извлечь для себя выгоду, сделав вычисления по-настоящему всеобъемлющими (разумеется, с соответствующими мерами безопасности). Мобильность, т.е. доступность информации всегда и везде, стала важным элементом современной жизни, особенно, в молодежной среде. Разве можно рассчитывать, что люди смогут эффективно работать, если лишить их инструмента, которым они пользуются повседневно?
В университетском городке вам не придется долго искать следы перемен, наступивших с приходом повсеместных беспроводных вычислений. Классическая модель обучения на основе лекционных залов радикально преобразована и стала более открытой. Повсюду вы найдете небольшие группы студентов, устраивающих импровизированные учебные семинары – для этого им достаточно открыть свои портативные ПК. При этом неважно, где они собрались: в столовой, под деревом или в каком-то другом месте отдыха. Такие же средства используются преподавателями. Подобный формат взаимодействия со студентами более гибок и в меньшей мере ограничен рамками пространства и времени. Фактически весь университетский городок превратился в единую среду для обучения.
Академическая среда требует открытости и желания экспериментировать. Это наше очередное преимущество, но вместе с тем и новый источник проблем. Наша цель – позволить студентам, преподавателям и администрации пользоваться всеми необходимыми инструментами в любом месте и в любое время. Поэтому мы не пытаемся, да и не имеем права ограничить пользование портативными ПК. Отсутствие стандартного регламента оборачивается некоторыми сложностями в технической поддержке и обеспечении безопасности, но преимущества того стоят.
Новое оборудование Cisco для технологии 802.11n позволяет существенно уплотнить сеть, расширив полосу пропускания и увеличив число устройств, подключаемых к каждой точке доступа. Такое уплотнение полезно по двум причинам. Во-первых, оно, безусловно, будет полезно в лекционных аудиториях, которые по-прежнему остаются наиболее востребованной средой учебных занятий. Большие аудитории вмещают до 200 студентов, и когда преподаватели проводят в них лекции с поточной трансляцией видеоматериалов, полоса пропускания используется до предела. Между тем в ходе бета-тестирования нам удалось обеспечить успешную трансляцию видеоматериалов каждому студенту во время лекций в двух крупнейших лекционных аудиториях. Кроме того, уплотнение сети открывает новые возможности для обучения в импровизированном формате, позволяя собрать больше людей на определенной площади и предоставить им более скоростные подключения.
Вторая причина – та, по которой мы изначально выбрали беспроводную сеть: масштабируемость. Новое оборудование в этом отношении значительно мощнее. До сих пор нам удавалось выдерживать пиковые нагрузки в 10.000 и даже больше одновременно подключенных пользователей, но, как я уже говорил, мы не вправе стоять на месте. Наша текущая статья инвестиций призвана увеличить этот предел, причем нам не придется устанавливать множество дополнительных устройств или существенно усложнять процесс администрирования.
В нашем университете учатся и работают более 50.000 человек, и теоретически все они могут подключиться к сети одновременно. Полагаю, однажды им удастся сделать это на практике. Если же говорить о реалистичной краткосрочной перспективе, то я не буду удивлен 20–25 тысячам подключений, и поэтому, чтобы не ограничивать пользование сетью, нам нужно поднимать планку. Конечно, если возникнет существенная нагрузка от однорангового трафика, нам придется ее лимитировать, но наша первоочередная задача – следить за тем, чтобы сеть не оказалась сдерживающим фактором независимо от того, какие инструменты пользователю необходимы.
Самыми удивительными применениями любой технологии оказываются те, которые невозможно предвидеть. Это тем более верно для технологий мобильности и совместной работы: чем больше они доступны, тем более оригинальные применения находят им люди. Сказанное не перечеркивает необходимости тщательного планирования и серьезной калькуляции затрат. Можно лишь утверждать, что выгода от технологий совместной работы практически гарантированно превысит ожидания.
В конце концов, и в бизнесе, и в академических кругах неотъемлемый  атрибут эффективности - совместная работа, поэтому ваша задача – предоставить людям необходимые инструментальные средства и технологии. Наиболее действенный  способ достижения этой цели - инвестиции в беспроводную инфраструктуру с акцентом на ее повсеместную доступность. Как показал пример нашего университета, вы получите масштабируемость, гибкость и, самое главное, новый уровень творческого потенциала и производительности.
А иного-то и не дано. Наш мир неумолимо становится все более сетевым, и нам все чаще нужно взаимодействовать с другими отделами, предприятиями и отраслями, иногда преодолевая политические и географические границы. Инвестирование в инструментальные средства и технологии совместной работы –несомненно, более разумное решение по сравнению с продолжением финансирования локальных изолированных центров, которые сковывают творческий потенциал и способность решать задачи, существенно усложняя адаптацию к стремительным переменам».